Сивуч или северный морской лев.

Самым крупным представителем семейства ушастых тюленей является сивуч. Второе название этого млекопитающего северный морской лев. Впервые описание сивуча появилось в середине 18 века. Георг Стеллер описал внешние признаки и поведение морских львов.

В настоящее время сивуч находится под охраной и внесен в Красную книгу РФ, Красную книгу IUCN.

Места обитания сивуча находятся в северной части акватории Тихого океана. Это холодные и субарктические воды, которые омывают берега Азии и Северной Америки. Ареал распространения морского льва охватывает воды океана у берегов на востоке от южной Калифорнии до Берингова пролива и далее до японского острова Хоккайдо, на западе воды северной части Японского моря. Сюда же входит побережье Алеутских и Курильских островов, острова Аляска, полуострова Камчатка и острова Сахалин.

Морской лев является единственным видом рода сивучей и наиболее крупным представителем ушастых ластоногих. Самцы этих животных по размерам превосходят самок. Взрослый самец имеет длину тела свыше трех метров, максимальная 3,4 м. Длина тела самки составляет 2,3 метра. Вес сивучей – самцов равен 0,7- 1 тонну, самок 0,35 тонны.

Взрослый самец морского льва имеет хорошо развитую гриву, его морда по форме напоминает бульдожью. Рев сивучей достаточно громкий и слышен далеко, отсюда и их второе название морской лев. Самки сивучей выглядят более грациозно. Их тело гибкое змеевидное, голова плоская. Окрас тела сивучей светло-рыжий. Тело морского льва покрыто редким, жестким, коротким мехом, подпушка отсутствует. Половое созревание самцов происходит к пяти годам, самок к 3-5 годам. При этом самцы способны занимать территорию для размножения лишь к 7-8 годам.

Продолжительность жизни самок сивучей доходит до 30 лет, самцов до 18 лет.

Сивучи образуют береговые лежбища, избегая при этом льдов. Лежбища размещаются на островах со скалистым рельефом, на отдельных камнях рифов. Иногда их можно встретить на галечных и песчаных отмелях. Встречаются места залегания сивучей, которые расположены на скале высотой 20-25 метров. С такой высоты животное легко прыгает в воду и совершает погружение. Морские львы образуют лежбища двух видов гаремные и холостяцкие. На первых из них залегают детородящие самки, секачи и приплод. Территория гарема занимает 5-20 м.кв. Секачи яростно охраняют свою территорию.

Морские львы являются полигамными животными, то есть каждый из них имеет более одной самки в «гареме». В среднем количество самок в гареме составляет 10-12. Брачный период сивучей начинается в мае, когда самцы выходят на лежбища и в борьбе отстаивают свое право занимать тот или иной участок, где в последующем будет размещаться его гарем. В конце мая – в начале июня на лежбищах появляются самки. После 2-3 дней пребывания на суше рождается один детеныш. Спаривание происходит, как правило, в течение двух недель после родов. При этом 25% самок не принимают участия в размножении. Ученым известны и противоположные случаи, когда самка кормит новорожденного щенка вместе с годовалым детенышем. Пик спаривания и деторождения наблюдается в июне. Беременность у сивучей длится 360 дней. Активное развитие эмбриона, после оплодотворения, происходит до октября. Далее до окончания зимы его развитие прекращается. Зимовать сивучи мигрируют в Охотское и Берингово море. При этом животные преодолевают расстояние в 2200 км.

Самки дерутся между собой крайне редко. Во время драк они ограничиваются принятием устрашающих и издают характерные звуки. Если самки самостоятельно не могут разойтись, то самец вмешивается и успокаивает их. Сивуч обнюхивает самок и издает харкающие короткие звуки, которые действуют успокаивающе на них. Накануне родов самка становится очень агрессивной. Найдя свободное место на лежбище среди других сивучих, самка не подпускает к себе никого. Угрозы и укусы становятся ее главным орудием. Поведение самки в этот период становится беспокойным. Схватки длятся 1,5 часа, после чего появляется щенок. Сивучихи являются заботливыми мамами. После рождения при необходимости самка самостоятельно разрывает оболочку и не дает задохнуться детенышу. Далее она зубами подтягивает малыша к соску для первого кормления. Если щенок сползает, то мама зубами возвращает его на место. В возрасте 1,5-2 месяцев щенки начинают плавать с мамой, постепенно привыкая к воде. По достижению возраста 2-2,5 месяца сивучата образуют детские площадки. Щенки сходят в воду, меряются силой между собой, стараясь спихнуть, друг друга с камней в воду. Щенок и мать находят друг друга по голосу.

Питаются морские львы головоногими моллюсками морской рыбой. Чтобы добыть корм, сивучи способны совершать погружения на глубину до 227 метров. Кроме этого взрослые и молодые сивучи могут поедать щенков морских котиков. Убивают их прямо на лежбище. Также были зафиксированы случаи поедания сивучами молодых особей обыкновенных тюленей и взрослых морских котиков.

До 1990 года сивучи являлись объектом промысла Америки, России, Канады. С апреля 1990 года этот вид животных получил статус вида, находящегося под угрозой исчезновения. Причиной этому послужило резкое сокращение количества рожденных щенков в конце 80- х годов на наиболее крупных лежбищах.